Qué fue de…José Ramón Esnaola

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Como cada miércoles y en una nueva edición de nuestra sección ‘Qué fue de…’, les traemos la trayectoria de una figura reseñable en la historia del Real Betis. Esta vez se trata de José Ramón Esnaola, canterano de la Real Sociedad que, tras su llegada al conjunto verdiblanco en la temporada 73/74, dedicó toda su vida hasta su retirada a las trece barras.

Esnaola llegó al Real Betis por la cifra de 12 millones de pesetas convirtiéndose en el fichaje más caro de la historia del club andaluz hasta la fecha, en una temporada donde los verdiblancos habían consumado su descenso a la Segunda División española. Desde su llegada, el guardameta guipuzcoano se convirtió en un fijo en las alineaciones y el primer año consiguió el ascenso a Primera División.

Sin embargo, es en la temporada 76/77 cuando llega un momento clave en la carrera de Esnaola y en la historia del Betis, la consecución de la primera Copa del Rey del club heliopolitano, en el añorado Estadio Vicente Calderón, tras vencer en una tanda de penaltis agónica al Athletic Club de Bilbao, necesitando 20 penaltis para decantarse del lado verdiblanco. El Betis, que empató dos veces el partido con doblete de Javier López, una en los 90′ y otra en la prórroga, encontró en Esnaola el héroe para la tanda de penaltis, parando tres a los bilbaínos y anotando el penalti decisivo, proclamándose campeón de la ansiada Copa de España.

Además, esa misma temporada el Real Betis cuajó un año espectacular y acabó en quinta posición, clasificándose para la Recopa de Europa, donde los béticos eliminaron al AC Milán en la primera ronda y cayeron en cuartos de final ante el Dinamo de Moscú. La eliminación no fue el único infortunio de la temporada, ya que los sevillanos descendieron a Segunda División, volviendo a recuperar la élite española la temporada siguiente (78/79).

Desde la fecha, altibajos que alternaban descensos y clasificaciones europeas en la carrera de un Esnaola que se mantuvo como portero titular de un Real Betis donde se hizo un nombre grabado a fuego para los anales de la historia. El portero vasco se retira en 1985, a la edad de 38 años en una temporada donde juega su última Copa de la UEFA con el club verdiblanco y acaba el 14º en Primera División. Un retiro especial para una de las mayores leyendas de la historia del Real Betis, con quien disputó 378 partidos convirtiéndose en el jugador que más tiempo ha vestido la camiseta del Real Betis hasta la fecha.

Tras su retirada comenzó su andadura en los banquillos sin desligarse del Real Betis, único club en su trayectoria como entrenador hasta su definitiva retirada del fútbol en 2013. Fue entrenador del primer equipo en dos etapas distintas, sentándose en los banquillos en las temporadas 90/91, donde fue llamado a filas para evitar el descenso a Segunda División, estando el club andaluz a cuatro puntos de la salvación, objetivo que no logró conseguir, y en la 92/93 donde el Real Betis peleaba por un ascenso a Primera División que tampoco llegó.

Además, entrenó al filial verdiblanco en las temporadas 98/99 y 99/00, tomándose tras esto un parón en su trayectoria en los banquillos. No fue hasta 2010 cuando volvió a aceptar la propuesta del Real Betis para unirse al cuerpo técnico en la figura de entrenador de porteros de la mano de Pepe Mel, puesto que ocupó durante tres años hasta que en 2013 decide retirarse definitivamente de su vinculación con el deporte rey. Esnaola es una de las trece barras del Real Betis, uno de los “héroes del 77” y una figura que perdurará en la memoria de los béticos para siempre.

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